Hoffa Challenger Criticizes AFL-CIO Split
by Steve Early

From the July-August, 2006 issue of Z Magazine (for
subscription info, see www.zmag.org)


During last year's debate about revitalizing the AFL-
CIO, members of Teamsters for a Democratic Union (TDU)
watched with amazement and then dismay as their national
union leader was widely hailed as an "insurgent,"
"dissident," and "reformer."

For three decades, such labels have been routinely
applied to TDU activists--for good reason--but never to
a Teamster president backed by the union's conservative
officialdom. James P. Hoffa earned these media
sobriquets as a strange new bedfellow of Service
Employees (SEIU) President Andy Stern and his breakaway
AFL-CIO faction, now known as the Change to Win
Coalition (CTWC). Yet, recent press clips aside, many
working Teamsters see little evidence that their own
union has "changed to win" since Hoffa took office eight
years ago.

This matters now because Hoffa, unlike Stern, is up for
re-election--not at a typical union convention dominated
by headquarters staff and officials, but in a membership
vote involving 1.4 million Teamsters in November. At
TDU's 30th anniversary convention last Fall,  300 rank-
and-filers helped launch the "Dump Hoffa" campaign that
has been gaining momentum ever since. Their candidate is
Tom Leedham, a Portland, Oregon local officer who ran
against Jimmy Hoffa's son in 1998 and 2001, when the
latter  succeeded in convincing Teamsters that he alone
could "restore the power" lost since the heyday of
Hoffa, Sr.

In just one month, TDU members collected the 50,000
signatures necessary for initial certification of
Leedham's "Strong Contracts, Good Pensions" slate last
winter. Then Leedham backers won convention delegate
slots in more than half the local races they entered,
giving Hoffa's challenger the support he needs to be
officially nominated at the Teamster convention in Las
Vegas, June 25 to 29.  Within the Teamsters, Leedham and
his slate are rallying members against what they call
"celebrity business unionism"--Hoffa's reliance on PR
consultants, rather than membership mobilization, in
organizing, bargaining, and strikes.  But this year's
Hoffa-Leedham contest is shaping up to be a referendum
on crucial questions facing all of organized labor--some
of which were little debated last year.  If Leedham
wins, the current alignment of national unions, inside
and outside the AFL-CIO, may be altered as well.

In campaign appearances around the country, Leedham
blasts Hoffa for his role in the AFL-CIO split, arguing
that "we need to re-unite the labor movement."  He says
he's "not too thrilled with the side we've ended up on"
because Change To Win affiliates like SEIU and the
Carpenters are "top-down unions" which "don't believe in
democracy." He reminds his audiences that Teamster
reformers fought for many years "to get one-member/one-
vote elections and an International union that serves
the locals, the membership. Ours should be a bottom-up
union."

One of Leedham's main issues is pension and health care
cuts affecting hundreds of thousands of truck drivers,
active and retired. Most Teamsters at major employers
are covered by Taft-Hartley welfare and retirement funds
that have union (as well as company) trustees. Recent
benefit reductions sought by profitable firms like
United Parcel Service (UPS) have thus been implemented
by union representatives closely allied with Hoffa--and
members are not happy about it. "I started driving full
time at UPS in 1990 and had already done five years
part-time, "says Kansas City package car driver Ross
Thompson. "My goal was to raise my family and retire by
age 55. Now it looks like I'm going to be forced to work
until I'm 59 if I want to collect on a full pension."

The national agreement covering Thompson and 200,000
other UPS workers expires in July, 2008. It's a major
reason why Leedham is gaining ground among disgruntled
members in the union's largest bargaining unit.
(Unfortunately, in the meantime,  the anger of some UPS
workers over recent early retirement roll -backs is
being channelled into an ill-advised effort to decertify
the Teamsters in favor of an independent union called
the Association of Parcel Workers of America.)

"We can't let Hoffa negotiate another UPS contract,"
contends Dan Scott, Secretary-Treasurer of Seattle Local
174  and a candidate for Teamster vice-president on
Leedham's slate. "He had the best bargaining position
ever in 2002 on the heels of our 1997 strike--but he
settled short." The union's bargaining leverage has
recently been eroded by management's acquisition of
Overnite Transportation, a viciously anti-union outfit
that defeated a disastrous Hoffa-led strike five years
ago. Ten thousand former Overnite workers are now
employed by "UPS Freight," a totally non-union division
of the company. Says Scott: "We need to mobilize tens of
thousands of Teamsters members--our best organizers--in
a coordinated national  campaign at UPS."

Since last May, the Hoffa Administration has said only
that it will "closely monitor" the new UPS/Overnite
Freight operations "to make sure members' jobs are not
adversely impacted." Teamster V-P Ken Hall, who heads
the union's UPS division, told The Wall Street Journal
that he foresees former Overnite employees becoming part
of the same "union family with other UPS workers"
through bargaining with the company, which may start
earlier than 2008. TDUers are skeptical because they see
no signs of the kind of militant workplace activity that
enabled Teamsters to make an equivalent breakthrough in
1997, when Hoffa's predecessor, Ron Carey, led a
nationwide walk-out over the issue of part-timing at
UPS.

Reform activists are going to the Teamster convention in
late June with proposals to make benefit fund trustees
more accountable and shift greater resources into
organizing. As in the past, they're taking aim at
Hoffa's diversion of dues money into the pockets of
multiple-salaried officials. Under Carey, appointees to
international union positions--like Leedham (when he
served as Teamster Warehouse Division Director in the
mid-1990s)--were limited to a single pay-check. Thanks
to Hoffa,  nearly 150 officials now receive a full
salary for each of the two, three or even four elected
and appointed positions they hold at the local,
regional, and national union level. Almost $45 million
in Teamster dues money goes directly to the 300 highest-
paid officials in the union.

Hoffa's personal patronage network gives him a huge
funding edge in the current campaign, however. Teamster
election reports show that, as of Jan. 31, the Teamster
president had already raised about $1 million in
contributions--more than 95 percent of it from full-time
union officials (with his own headquarters staff and
appointees donating 30% of the total). Only four percent
of Hoffa's donors gave less than a $100, while 60%
kicked in more than $1,000 each.

Leedham, meanwhile, is passing the hat at rank-and-file
gatherings around the country, where his message is
resonating even among former Hoffa fans. At a Disabled
American Veterans hall in Braintree, Mass. , Leedham
spoke to a crowd of 130 working  Teamsters from five New
England locals last February. As he ticked off the
broken promises and unfulfilled expectations of the
Hoffa Administration, members of the crowd added their
own complaints about workplace grievances, pension cuts,
job insecurity, and the lack of membership education and
organizing programs.  When someone asked for a showing
of how many Teamsters in the room had previously voted
for Hoffa, a majority raised their hands. They weren't
about to make the same mistake again; a collection at
the meeting produced $5,000 in cash and monthly pledges
for Leedham's campaign.

This kind of rank-and-file commitment is not just an
election-year phenomena in the Teamsters. It's a
testament to the long-term organizing work of TDU,
labor's most durable and effective union reform caucus.
Founded in 1975, TDU has continuously revitalized itself
and attracted fresh recruits by waging local campaigns
to democratize union structures, expose lingering
corruption, and empower shop stewards in contract
enforcement and bargaining. "My local union is a run by
a Hoffa appointee, his national trade show director,"
says Kevin McNiff, a furniture mover and trade show
worker in Boston. "A lot of guys were unhappy with
what's happening with our contracts and benefits. So we
contacted TDU, which taught us our rights and helped us
fight for them."

McNiff, who's going to the Teamster convention as an
alternate delegate committed to Leedham, led a TDU
membership drive in Local 82 with his co-worker Billy
McDonald. Nearly 100 members signed up--1/6 of the
local's total membership. In March, they organized a
successful by-laws reform campaign. Adopted over the
strong objections of Local 82 Secretary-Treasurer John
Perry, the new by-laws require that stewards and
bargaining committee members be elected rather than
appointed, future officer salary increases and benefit
fund trustee appointments must be approved by the
membership, and local elections must be conducted by
mail ballot under the supervision of an impartial
outside agency.

"We wanted to put more decisions in the hands of the
members," explains Joe Wright, a commercial mover who
helped introduce the changes. "When people feel like
they're just being dictated to, they stop coming to
union meetings. We want members to feel like their voice
counts so they get involved and our union gets
stronger."

The Local 82 by-law changes are now awaiting final
approval by Teamster President Hoffa,  who doesn't share
Wright's enthusiasm for curbing official perks or
putting power in the hands of the rank-and-file. For
members of Local 82, that's one more reason why it's
time to change presidents too.

______

Steve Early is a Boston-based labor journalist and
activist who has written about the Teamsters since 1977
for Labor Notes,The Nation, The Progressive, In These
Times, The Boston Globe, Christian Science Monitor,
Washington Post, Los Angeles Times, Wall Street Journal,
Newsday, and other publications.)